Die Thermalbäder von Budapest können der Legende nach alles reparieren: Gläubige werden Ihnen Geschichten über geheilte Herzen und Gebärmutter erzählen, auch wenn die Jugendlichkeit erhalten bleibt. Ich war einmal neben einer eleganten Frau von 55 Jahren. Ich fing an, Lebensgeschichten zu tauschen, und sie erzählte mir, dass sie'd überlebte ein Konzentrationslager der Nazis, verließ Ungarn nach dem Krieg in Richtung USA und besuchte jedes Jahr Budapest und seine Bäder. Ich sah so erstaunt aus, als sie ihren bevorstehenden 75. Geburtstag erwähnte, dass sie sich freute: "Sehen Sie, was das Wasser kann?" sagte sie lachend.

Die Bäder' Die verjüngende Wirkung hat etwas mit Spuren von Elementen wie Kalzium, Magnesium und Brom zu tun. (Die Gewohnheit des ungarischen Schönheitssalons hilft zweifellos auch - auf fast jedem Block in Budapest können Sie sich die Haare schneiden und die Nägel lackieren lassen.) Das mineralisierte Wasser stammt aus 80 heißen Quellen in Hanglage in der Stadt. Römer und Türken bauten Bäder über dem Wasser; In diesem Jahrhundert war das Hot Tubbing im ungarischen Leben so tief verwurzelt, dass die Kommunisten den Sinn hatten, die Badehäuser in Ruhe zu lassen. Seit "den Veränderungen", wie die Einheimischen den Kommunismus nennen'Im Herbst 1989 haben drei verschwenderische neue Hotels Spas im westlichen Stil über dem Quellwasser gebaut. Jetzt können Sie Ihren Oasenstil wählen.

Eintauchen in die Geschichte
Die Stadt'Ein Dutzend Vorkriegsbäder haben noch viel zu empfehlen. Eintritt und Massage kosten ein paar Dollar, und die Architektur variiert von osmanisch über Beaux-Arts bis hin zum Jugendstil. Wandern Sie durch die Széchenyi'Das Labyrinth der Zimmer mit Meerjungfrauen und Delfinen, die auf Wandfliesen geprägt sind, bewundert die floriden Buntglasdecken im Gellért oder schwebt unter dem Király's durchbohrte Kuppel inmitten gedämpfter Lichtstrahlen.

Sie können auch Ungarn in ihrer Glückseligkeit beobachten. Rentner besuchen häufig einfachere Badehäuser wie das Rác; Der jüngere Satz bevorzugt den Király und den Gellért. Sogar das Personal scheint Spaß zu haben; Sie'Sie werden zügig geknetet und in heißes Seifenwasser getaucht, während Ihr Begleiter ununterbrochen mit Kollegen plaudert, die andere Körper im Raum verprügeln.

Es gibt ein paar Einschränkungen beim Besuch der Vintage-Bäder. Zeitpläne sind schwierig: Einige Orte wechseln die Tage für Männer und Frauen ab. Einige sind immer Studentinnen. Auf Schildern wird wenig Englisch gesprochen oder geschrieben, so dass es möglicherweise nicht einfach ist, selbst der Kassiererin zu sagen, was Sie wollen. Ein Schild listet Behandlungen mit interessanten Namen wie Ultrahang auf, aber die meisten sind für Leistungsempfänger im nationalen Gesundheitswesen bestimmt, die mit den vorliegenden Rezepten zur Reha kommen. Sagen Sie einfach "maw-sahdge" und Sie'Ich werde ein paar Quittungen erhalten. Ihre Herausforderung besteht darin, herauszufinden, welcher Person die Quittungen in der Umkleidekabine vorgelegt werden sollen und wie Sie die Massageabteilung neben den Pools darüber informieren können'Ich bin im Wasser und warte glücklich auf deine Abreibung. (Sie können't einen Termin vereinbaren; Erwarten Sie mindestens 20 Minuten Ausfallzeit.)

Ein paar Tricks, mit denen Einheimische Spa-Besuche glätten: Tragen Sie Flip-Flops, da Flecken auf den Fliesenböden Sommerasphalt heiß werden lassen. Bringen Sie Handtücher mit, es sei denn, Sie ziehen an'Es macht nichts aus, mit einem Laken abzutrocknen. Tragen Sie alles, was Sie'Ich brauche ein Bad, eine Massage und eine Dusche in einer wasserdichten Tasche, damit du gewinnst'Sie müssen keine Wanderungen zu Ihrem entfernten Schließfach machen. Am wichtigsten ist, don'Vergessen Sie nicht, das Massagegerät zu wechseln (das Äquivalent von 1,50 US-Dollar macht sie oder ihn sehr glücklich) - und wenn Sie es vorher geben, ich'Ich habe gelernt, Sie bekommen eine brillante Behandlung.

Der moderne Weg zum Eintauchen
Die neueren Spas in der Stadt - Margitsziget, Hélia und Aquincum - erfordern keine solche Strategie. Sie bieten englischsprachiges Personal, Termine mit wissenschaftlich denkenden Masseuren und Masseuren in privaten Kabinen, Cafés und Schließfächern am Pool sowie Zentrifugen zum Trocknen von Badeanzügen. Und alle Pools sind Coed.

Das Margitsziget von 1979 hat einige altmodische Akzente, wie zum Beispiel eine groovige, pilzförmige abstrakte Skulptur. Wandschilder deuten darauf hin, dass Sie nicht länger als 20 Minuten einweichen, aber die Menge ignoriert den Rat immer. Die meisten Besucher hier sind Ungar, und sie sind wahrscheinlich wohlhabend - Eintritt und Massage kosten etwa 30 US-Dollar, fast das Vierfache des Preises in den alten Bädern. Die Massage ist die Mühe wert. Lajos Liszek, einer aus einem sechsköpfigen Team, hat sich darauf spezialisiert, jedes Glied langsam zu schlängeln und dabei jeden Knick zu lösen. Nach einer kürzlichen Behandlung rutschte ich in einen heißen Pool und saß, da sich das Spa in einem Inselpark an der Donau befindet, träumerisch in den Wald, weit hinter meiner Einweichgrenze.

Das Hotel liegt an der Donau's Pest Bank öffnet sich die Helia ebenfalls zur Parklandschaft und bietet Blick auf die zerklüftete Budaer Hügellandschaft. Aber abgesehen von der dramatischen Aussicht - und einigen sozialistischen Wohnblöcken nebenan - könnte sich dieses Spa in jedem gut betuchten Ferienort befinden. Das Personal stellt Ihnen flauschige Handtücher zur Verfügung. Die Duschen sprießen aus sechs Köpfen und strömen von der Pastete zu den Kälbern. Die Masseurin Anna Balkó mit den mächtigen Fingern wusste, dass sie sich auf meine besonders dornige linke Schulter konzentrieren musste, ohne dass ich mich daran erinnerte zu fragen. Am Pool tummeln sich die Massen von tummelnden ungarischen Familien bis hin zu dösen deutschen und japanischen Geschäftsleuten. Der einzige Beweis, dass Sie'Noch immer im wilden Osten ist die Beschilderung: Sie kommt auf Ungarisch, Deutsch, Englisch und überraschenderweise auf Russisch. Die Russen haben gerade wieder angefangen, Ungarn zu bereisen, diesmal auf der Suche nach Geschäftsabschlüssen, und sie markieren häufig zusätzliche Tage für Spa-Besuche.

Das Aquincum ist nicht ganz so trendig ausgestattet wie das Helia, und seine Aussicht ist auch nicht so schön: Das Spa nimmt das Aquincum Hotel auf's Atrium, so dass Sie meistens den Himmel über Ihnen oder weiße Wände betrachten. Sie können auch die jazzige Menge studieren. Ich war einmal neben einer australischen Frau, die in LA lebt und nach Budapest gekommen war, um bei der Regie eines Fernsehwerbespots mitzuwirken, und ich'Ich habe zahlreiche Filmstar-Look-Alikes vorbeigehen sehen. Masseur Csaba Nagy ist ebenfalls ein kreativer Typ: nachdem ich meinen ganzen Körper losgebunden habe'Mit anderen Knoten streckte er meine Arme in langsamen Windrädern aus. Ich lag da und erinnerte mich an meine alten Ballerina-Träume. Als ich endlich vom Pool nach Hause ging, ein glamouröses Paar'Die zweijährige Tochter hielt es für angebracht, mich zum Abschied zu küssen.

EVE M. KAHN, ehemals Architekturkritiker der Wallstreet Journal, ist jetzt Redakteur bei der Budapest Business Journal.

Die Fakten

Die Preise in den malerischen älteren Bädern liegen im Bereich von 5 USD für Eintritt plus Massage. Die Öffnungszeiten sind normalerweise von 18 oder 18.30 Uhr bis 18 oder 19 Uhr. (oft später im Sommer.) Beachten Sie, dass keine Reservierungen vorgenommen werden und die Massagebereiche häufig am Wochenende nachmittags geschlossen sind. Telefonnummern werden hier nicht aufgeführt, weil es'Es ist selten, einen englischen Sprecher zu erreichen.

Die meisten neueren Spas berechnen etwa 30 US-Dollar für Eintritt und Massage. Für Massagen werden Termine empfohlen, obwohl Sie einfach auftauchen können.

Széchenyi 11 Állatkerti Körút, Stadtpark (Városliget). Enormer Beaux-Arts-Badekomplex mit gleichgeschlechtlichen und gemischten Spa-Zonen und einem gemischten Thermal-Freibad, in dem Anhänger schwimmendes Schach spielen. Zu den Dekorationen gehören Kristallleuchter und Wassernymphenwandbilder.

Gellért 4 Kelenhegyi Út. Jugendstil-Hotelkomplex mit zentralen Pools mit Coed und einigen gleichgeschlechtlichen Zonen mit Massageservice. Überall gibt es spektakuläre gewölbte Oberlichter und Mosaike aus Buntglas mit einem Hauch von Gold.

Király 82-84 Fö Utca; Frauen Dienstag, Donnerstag, Samstag; Männer Montag, Mittwoch, Freitag. Intaktes osmanisches Bad aus dem 16. Jahrhundert mit mehreren sternenklaren Oberlichtern und womblike dunklen Steinmauern.

Rác 8-10 Hadnagy Utca; Frauen Montag, Mittwoch, Freitag; Männer Dienstag, Donnerstag, Samstag. Neoklassizistische Villa, die um ein gewölbtes türkisches Bad herum gebaut wurde, mit einer untouristischen Menge.

Margitsziget In der Nähe der Árpád-Brücke, Margitsziget; 36-1 / 311-1000; 7 bis 19 Uhr: 30 Uhr. Funky 70er Hotel mit orange gefliesten Badebereichen.

Hélia 62-64 Kárpát Utca; 36-1 / 270-3277; 7 bis 22 Uhr. Eine blau-weiße Lego-Box eines Hotels mit verlängerten Öffnungszeiten im westlichen Stil und Blick auf den Fluss und die Budaer Hügel.

Aquincum 94 Árpád Fejedelem Útja; 36-1 / 250-3360; 7 bis 21 Uhr. Ein ruhiges Spa in einem Hotelatrium mit weißen Wänden und paradoxerweise einer Jet-Setting-Menge.